民生・産業応用ともに進む3次元加速度センサー

加速度を検知するインターフェイスの実用化例としては、自動車のエアバックへの適用が長い歴史をもっている。加速度センサーは1次元(1軸)から3次元(3軸)方向を検知できるほどに進化しており、今では多くの民生用機器に3次元加速度センサーが応用されている。例えば、携帯電話への3次元加速度センサーの応用例としては、歩数計代わりになるスポーツフォン(Nokia 5500 Sports)や、携帯を傾けることによる待ち受け画面の変化やゲームへの適用などのエンターテイメントフォン(N702iS、D904iなど)がある。また、多くのノートパソコンにも3次元加速度センサーが組み込まれており、落下時にハードディスクのヘッドを自動待避させ、データ損失を防ぐ衝撃保護機能として利用されている。

そして、多くの家庭で3次元加速度センサーが身近になったのは任天堂Wiiリモコン(海外では、Wii RemoteやWiimoteと呼ばれる)であろう。この加速度センサーは、STマイクロエレクトロニクスが開発したMEMS(Micro Electro Mechanical Systems:微小電気機械システム)と呼ばれる半導体技術が利用されている。半導体のチップ内に可動部分があり、外から加わる加速度によって、可動部分のフィンが移動し、非可動部分のフィンとの間隔が変化して、静電容量が変化する。その静電容量の変化を捉え、重力の影響を考慮した上で情報処理することで、Wiiのゲームが楽しめるというカラクリになっている。

このWiiリモコンをゲームだけでなく、産業訓練のインターフェイスとして利用する試みがある。MIT(マサチューセッツ工科大学)のリサーチフェローであり、ワールド・ワイヤード(WorldWired)のCEOであるデビッド・ストーン(David Stone)は、仮想世界セカンドライフの中で産業訓練シミュレーターを構築し、そのインターフェイスとしてWiiリモコンを利用する方法に注目している。

害虫駆除会社のオーキン(Orkin)は、害虫検査や農薬散布の方法を訓練するために、セカンドライフ内に建物や作業工具を作り、Wiiリモコンでアバターを操作し、害虫駆除作業の訓練を行うシミュレータの構築をワールド・ワイヤードに依頼中である。セカンドライフを利用すれば、現実世界で訓練シミュレーターを構築するよりも安上がりだ。

デビッド・ストーンは、他の産業応用例として、手術の訓練用シミュレーションや原子力プラントの操作訓練シミュレーションに、セカンドライフ+Wiiリモコンが利用できると考えている。いずれも現実世界でやろうとすると、安全性やコストの面での障害が大きい。既に、ゲームの世界では、アトラスの「カドゥケウスZ 2つの超執刀」の中でWiiリモコンを使って患部を切除したり、縫合したりするインターフェイスが組み込まれている。産業応用の訓練シミュレータでは、訓練のシナリオ作りが最も重要であり、インターフェイスはあくまで入力用デバイスに過ぎないが、Wiiリモコンは直感的な操作を可能にする人間中心のデバイスであるために、デビッド・ストーンがその可能性に着目しているのである。

そして、来年も任天堂Wiiのデバイスが話題を集めそうだ。2007年7月に米サンタモニカで開催されたE3 Media & Business Summitで、任天堂は、圧力やバランスを認識するWiiバランスボード(Wii Balance Board) を使用した健康ゲームであるWiiフィット(Wii Fit)を2008年前半に発売することをアナウンスした。

このWiiバランスボードの上で、ゲームの指示に従って、サッカーボールをヘディングするために体を傾けたり、フラフープに弾みをつけるためにお尻をふったり、ヨガのポーズを維持するためにバランスをとったり、腕立て伏せをしたりする。Wiiリモコンのときとは異なり、全身を動かして健康管理や筋力トレーニングをすることができる。ゲーム性を持つソフトで毎日健康データを蓄積することで、BMI(ボディ・マス・インデックス(Body Mass Index)、身長に対する体重の割合を基準にした体格指数)やバランス年齢などの数値の経過をグラフ化することもできる。医療から予防へと向かう時代の変化をうまく捉えた商品になるだろう。

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