姿を現し始めた自然言語検索パワーセット

あらためて言うまでもなく、検索エンジンはインターネット利用には不可欠な存在になった。米調査会社ニールセン・ネットレーティングス(Nielsen Netratings)の2007年7月のデータによれば、米国では、日本と異なりヤフー(Yahoo)(シェア20.1%)ではなく、グーグル(Google)の利用シェア(シェア53.3%)の方が大きい。グーグルが如何に大きな存在かは、時価総額(1,671億ドル)を語らずとも見た目でも分かる。シリコンバレーはマウンテンビュー(Mountain View)にあるグーグル・キャンパスに行くと、シリコン・グラフィックス(SGI)が入居していたビル群ではスペースが足りず、周辺のオフィスビルにも次々とグーグルの看板を付けている。グーグルの創業者であるラリー・ページ(Larry Page)やセルゲイ・ブリン(Sergey Brin)が乗るプライベート・ジェット機は、唯一、シリコンバレーにあるNASA専用の飛行場から離発着が許されている民間機である。また、シリコンバレーだけでなく、世界中の優秀なエンジニアが、その土地を離れずに仕事が出来るよう、ニューヨークや東京など世界中の都市にもオフィスを構築している。日本の若きエンジニア達も就職先にグーグル本社やグーグル・ジャパンを選んでいる。

米国では、この巨大なグーグルに対して、検索エンジンの世界で真っ向から勝負をかけようとしている企業が多数ある。グーグル以外の検索エンジンを解説するブログ「Alt Search Engines」では、毎月、新興検索エンジンのトップ100を紹介している。

これら新興検索エンジンには、いくつかの特徴がある。一つは、自然言語での検索を可能にしたり、人力を活用して検索したりするという、「より人間が使いやすい検索テクノロジー(Better Technology)」を使うもの。二つ目は、検索結果のプレビュー画面を見せたり、クラスターに分けて検索結果を表示したり、視覚化技術を用いて分かりやすくしたりという、「よりよいユーザー・インターフェイス(Better UI)」を使うもの。三つ目は、ブログ、不動産情報、医療情報など特定の情報分野や専門領域の検索を得意とする「垂直型の検索エンジン(Vertical Search)」である。

自然言語検索の有望格は、米パワーセット(Powerset)である。同社は、グーグルのようなキーワード検索の限界を打ち破り、人間にとって自然で直感的な検索ができるエンジンを開発中だ。例えば、グーグルを使って、”book by children”と”book for children”のキーワードで検索した場合、”by”や”for”の前置詞はグーグルでは「ストップ語」という扱いになり無視されてしまい、この2つのキーワードでの検索に違いがなくなってしまう。しかしパワーセットでは構文解析して検索するので、「子供が書いた本」なのか「子供向けの本」なのかを判別して検索結果を表示できるという。同社の技術は、一部は内部で開発されたものであるが、一部はゼロックスのパロアルト研究所(PARC)との間でライセンス契約されたものであると言う。

これまで、パワーセットの検索技術のレベルはヴェールに包まれており、一部のスクリーンショットが提供されていただけであった(“politicians who died in office”と入力すると、その意味を捉えて、事務所で死んだ政治家に関する検索結果が得られる旨、スクリーンショットで提供していた)。
2007年9月にネットテクノロジー系ブログのテッククランチ(TechCrunch)が、有望スタートアップ企業40社を紹介するイベント「テッククランチ40」を開催したが、40社のうちの1社としてパワーセットも登場し、同イベント参加者を優先的に招待するパワーセット・ラボ(Powerset Labs)を開設することを表明した。パワーセット・ラボでは、ウィキペディア(Wikipedia)上のテキスト情報の意味を解析し、構造化された事実をインデックス化するパワーマウス(Powermouse)などの試みについてのユーザーフィードバックを求めるとのことだ。これで、今まで全く非公開であったパワーセットの本当の実力が、徐々に明らかになるであろう。

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